A desinformação através de mensagens de texto é um problema com poucas respostas

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O maior evento de desinformação eleitoral das primárias de 2022 não foi um elaborado esquema de trolls russos que aconteceu no Twitter ou facebook. Foram algumas mensagens de texto.

Na noite anterior aos kansans votarem em um referendo histórico em todo o estado no mês passado, os eleitores viram uma mentira sobre como votar aparecer em seu telefone. Uma enxurrada de mensagens de texto à moda antiga disse-lhes falsamente que um voto “sim” protegia o acesso ao aborto em seu estado, quando o contrário era verdade: um voto sim removeria as proteções ao aborto da Constituição estadual.

O esforço de mensagens e o referendo falharam. Mas a campanha mostra como um ator ruim pode aproveitar a mensagem de texto, que ainda conta com a mesma tecnologia básica de quando foram desenvolvidas na década de 1990, para espalhar desinformação com poucas consequências. E enquanto há agora uma indústria de chalés e agências federais que se concentram na desinformação eleitoral quando está nas mídias sociais, não há nenhum esforço comparável para textos.

Scott Goodstein, que construiu o dispositivo de mensagens de texto em massa para a campanha de Barack Obama em 2008 e desde então defendeu reformas mais fortes para conter o potencial abuso de spam de texto político, disse que há pouco para impedir que outros grupos políticos enviem spam aos eleitores com desinformação.

“Isso é muito fácil, e não há custo real ou consequências para um ator ruim carregar grupos muito, muito específicos com base em arquivos de eleitores e espalhar desinformação, desinformação, rumores horríveis”, disse Goodstein.

Kansas “estava apenas prevendo o futuro”, acrescentou.

Em muitos aspectos, é mais difícil espalhar desinformação eleitoral aberta nas plataformas de mídia social americanas do que nunca. Desde a eleição de 2016, quando a “fábrica de trolls” da Rússia operava sem controle, o Facebook e o Twitter começaram a levar o assunto mais a sério, contratando equipes que rotineiramente removem esse tipo de conteúdo, removendo contas coordenadas que impulsionam a desinformação e informando preventivamente os usuários sobre questões cívicas básicas como como e onde votar. Eles têm a ajuda do FBI, que em 2017 criou uma unidade dedicada, a Força-Tarefa de Influência Estrangeira, que os aconselha sobre propaganda estrangeira online.

Mas não há nenhuma empresa ou agência reguladora que monitore o conteúdo de todos os bilhões de mensagens de texto que são enviadas todos os dias. As operadoras de telefonia dos EUA empregam algumas medidas antisspam, mas são claramente limitadas: mais americanos estão registrando queixas sobre spam e mensagens de texto fraudulentas com a Comissão Federal de Comércio este ano do que nunca, disse um porta-voz da agência à NBC News, e 2022 provavelmente será o primeiro ano em que superaram as queixas sobre telefonemas.

Das três principais operadoras dos EUA, a T-Mobile não respondeu a um pedido de comentário, e a AT&T e a Verizon encaminharam perguntas à CTIA, um grupo do setor. O vice-presidente sênior da CTIA, Nick Ludlum, disse em um comunicado enviado por e-mail que, por projeto, “as operadoras sem fio não pré-telam o conteúdo das mensagens de texto de seus clientes”.

Darren Linvill, professor da Universidade Clemson que estuda desinformação, disse que, embora tenha havido pesquisas substanciais baseadas em dados de desinformação de mídia social por parte da academia e de empresas de análise social de terceiros, nunca houve qualquer maneira de estudar comparativamente mensagens de texto.

“O que você vai fazer com mensagens de texto? Não há ferramenta para coletar tudo, e nem deveria haver necessariamente”, disse Linvill.

“Esta é uma tática subestimada, e sinto que está se tornando mais popular do que no passado”, disse ele. “É realmente difícil de medir.”

As restrições federais às mensagens de texto políticas foram afrouxadas pouco antes da eleição de 2020. Um dos últimos grandes atos da FCC durante o governo Trump foi facilitar o envio de mensagens de texto por campanhas políticas, até mesmo para números na lista de não-chamadas, desde que cada mensagem fosse enviada por uma pessoa e não por um sistema automatizado.

Mas as campanhas desenvolveram uma solução simples que torna o envio dessas mensagens quase tão rápido quanto se fossem automatizados, disse Kevin Bingle, fundador da Trust Digi.tal, uma empresa conservadora com um alcance político digital em Ohio.

“Eu não acho que as pessoas estão quebrando essa regra. Eu realmente não faço isso”, disse Bingle. “A maneira como eles evitam isso é que eles têm um armazém ou apenas uma equipe de pessoas que estão sentadas lá com iPads.”

“Eu posso agendar um envio para os 10.000 eleitores, e eles levam algumas horas para passar por isso, mas há literalmente um parque de escritórios cheio de pessoas sentadas lá apertando um botão para enviar manualmente as mensagens uma de cada vez”, disse Bingle.

Bingle disse que vê pouca ação dos principais provedores de telecomunicações nesta frente.

“Verizon, AT&T, Sprint e outros, por que estão permitindo que isso aconteça? Isso é algo que eu me pergunto muito”, disse ele. “Eles certamente têm clientes constantemente reclamando dessas mensagens de texto não solicitadas que estão recebendo. Imagino que os lucros são muito difíceis para eles transmitirem.

Não está claro se grupos políticos que espalham desinformação por mensagens de texto enfrentarão quaisquer consequências. No caso do Kansas, as mensagens foram entregues através da Twilio, uma empresa de São Francisco que domina o mercado de mensagens de texto em massa dos EUA. Uma investigação do Washington Post descobriu que eles vieram através de um ativista anti-aborto, Tim Huelskamp, que havia usado uma empresa de campanha digital de Nevada, Alliance Forge, para enviá-los. Nem Huelskamp nem Alliance Forge responderam aos pedidos de comentário da NBC News, mas Huelskamp disse ao Kansas Reflector que não havia “nenhuma evidência” de que ele estava por trás dos textos.

Um porta-voz da Comissão de Ética do Governo do Kansas, a agência que supervisiona campanhas políticas no estado, recusou-se a confirmar ou negar se alguém estava sob investigação para os textos, mas disse que a lei estadual não exige que grupos políticos assinem mensagens de texto se não estavam apoiando um candidato e que não há nenhuma lei estadual que exija que tais mensagens sejam precisas.

Um porta-voz da Twilio se recusou a comentar a ameaça de seus clientes espalharem desinformação política. Mas enquanto Twilio tinha desligado os números usados para spam Kansas depois de receber reclamações, a empresa, como grandes companhias telefônicas, não tem o hábito de pré-selecionar mensagens de texto antes de serem enviadas. De acordo com sua política, cabe aos seus clientes seguir todas as regras e regulamentos relevantes.

Até o momento, não há evidências de que um país estrangeiro planeje uma grande campanha de mensagens de texto contra os americanos, mas a Ucrânia acusou a Rússia de enviar repetidamente mensagens de texto em lote para seus cidadãos desde o início da invasão para espalhar pânico e incentivá-los a desertar.

Um relatório desclassificado sobre a eleição de 2020 pelo Escritório do Diretor de Inteligência Nacional descobriu que países como a Rússia e o Irã passaram pouco tempo tentando atacar a infraestrutura eleitoral americana e, em vez disso, dedicaram recursos para influenciar as operações. Duas semanas antes das eleições de 2020, o FBI acusou o Irã de planejar um esquema que enviava e-mails intimidantes aos eleitores da Flórida dizendo-lhes para mudar seu registro partidário. O Irã negou as alegações.

“É totalmente razoável esperar que adversários e aqueles que querem minar a democracia experimentem novas táticas para nos dividir”, disse o senador Mark Warner, d-Va., presidente do Comitê de Inteligência do Senado, à NBC News em um comunicado. “Vimos alguns esforços para enviar informações enganosas ou desinformação por texto nos Estados Unidos durante as eleições de 2020, e eu esperaria que esse problema piorasse no futuro.”

Goodstein, ex-funcionário da campanha de Obama, disse que espera campanhas de desinformação para atingir eleitores minoritários e de baixa renda, que historicamente enfrentam taxas muito mais altas de supressão de eleitores.

“Estes serão eleitores marginais marginalizados, de propósito”, disse ele. “Isso é antigo.”

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