Campanha de mídia social pró-China procurou influenciar eleitores dos EUA, dizem pesquisadores

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Uma extensa campanha de propaganda online empurrando mensagens pró-China tem tentado influenciar os eleitores americanos, dizem os pesquisadores.

Duas empresas que estudam operações de influenciadores on-line em larga escala publicaram uma pesquisa esta semana mostrando que uma campanha pró-China estava ativa e visando as eleições de meio de mandato dos EUA tão recentemente quanto este mês. Investigadores encontraram contas falsas na internet que buscavam espalhar mensagens como a superioridade do Estado chinês e denegrir a democracia americana.

Até agora, não há evidências de que a operação de influência tenha sido eficaz. Mas tais esforços mostram que as operações de influência pró-China que visam o Ocidente estão experimentando novas táticas e estão cada vez mais destinadas a moldar as eleições dos EUA.

A Mandiant, uma empresa de segurança cibernética recentemente adquirida pelo Google, disse em um relatório divulgado na quarta-feira que os investigadores encontraram material relacionado em várias plataformas de mídia social, incluindo vídeos supostamente de americanos empurrando mensagens pró-China e minimizando a eficácia da votação.

Mandiant se recusou a nomear as plataformas nas quais encontrou os vídeos e outros posts, e disse se eles incluíam o YouTube, que também é propriedade do Google.

O foco geral das publicações políticas ecoou o das operações de informação russas que tentaram inflamar as lutas internas partidárias nos Estados Unidos, especialmente antes das eleições de 2016 e 2018. O Departamento de Justiça acusou tanto funcionários da inteligência russa quanto uma empresa privada ligada ao Kremlin de comandar essas operações.

Embora vídeos e postagens da campanha pró-China não fossem amplamente vistos, alguns promoveram explicitamente a guerra civil e a violência política nos Estados Unidos, disse John Hultquist, vice-presidente de análise de inteligência de Mandiant.

“Eles são muito agressivos. Eles parecem ser muito bem aproveitados, se não muito eficazes”, disse Hultquist.

“Eles estão tentando colocar manifestantes nas ruas dos Estados Unidos, o que é bastante flagrante”, acrescentou.

O outro relatório, da empresa de análise de mídia social Alethea, encontrou 165 contas no Twitter que enganaram os usuários sobre quem eram e postaram mensagens pró-China em inglês. Cerca de um terço dessas contas postaram conteúdo inflamado sobre a eleição dos EUA, incluindo alegações de que a eleição de 2020 foi roubada. Alguns ecoaram conteúdo extremista de direita e aludiram à teoria da conspiração QAnon.

Lee Foster, vice-presidente sênior de análise da Alethea, disse que, se o governo da China estava por trás dessa campanha no Twitter, isso mostra que Pequim tem “uma crescente disposição de se envolver com a política doméstica dos EUA”.

Em um e-mail, um porta-voz do Twitter disse que a empresa havia excluído as contas depois que Alethea as sinalizou, e desde então baniu “centenas” de contas relacionadas.

Tanto Mandiant quanto Alethea disseram que as evidências que haviam reunido pararam de vincular explicitamente as campanhas ao governo chinês, mas que as mensagens da campanha estavam intimamente alinhadas com as metas de política externa de Pequim, incluindo críticas a dissidentes chineses e empresas ocidentais que entraram em conflito com a China sobre a mineração de minerais de terras raras.

Em um comunicado enviado por e-mail, Liu Pengyu, porta-voz da embaixada da China em Washington, D.C., negou que a China tenha sido responsável por qualquer esforço de interferência eleitoral estrangeira.

“A China sempre aderiu à não interferência nos assuntos internos de outros países”, disse ele.

“Especular ou acusar a China de usar as mídias sociais para interferir nas eleições de meio de mandato dos EUA é uma especulação completamente infundada e maliciosa. A China exige que as partes relevantes parem a especulação maliciosa e acusações irracionais contra a China”, acrescentou.

Dakota Cary, especialista em China do Krebs-Stamos Group, uma consultoria de segurança cibernética, disse que havia pouca dúvida de que a República Popular da China estava por trás da campanha.

“Devemos esperar que a República Popular da China continue investindo em campanhas de mídia social destinadas a dividir estados.Em torno de questões políticas”, disse Cary, acrescentando que a China se vê como uma potência crescente e o Ocidente como um declínio.

“Apoiar narrativas divisivas provavelmente será visto como uma aceleração de uma tendência já em curso”, disse ele.

No mês passado, a empresa-mãe do Facebook, Meta, removeu 83 contas inautênticas que também defendiam posturas pró-China e buscavam semear dúvidas sobre a eleição dos EUA.

Em um aviso de meio de prova no início deste mês, o FBI e a Agência de Segurança de Segurança cibernética e infraestrutura dos EUA anunciaram que “atores estrangeiros podem conscientemente criar e espalhar falsas alegações e narrativas sobre supressão de eleitores, fraude eleitoral ou eleitoral, e outras informações falsas destinadas a minar a confiança nos processos eleitorais”.

Essas operações de informação são muito mais prováveis do que ataques cibernéticos reais na infraestrutura eleitoral em 2022, disseram autoridades dessas agências.

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