Como “Observadores de Mulas” evoluíram de um meme social da verdade para uma cédula

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MESA, Ariz. (AP) — Um Jipe preto deslizou pela Avenida Coury na quarta-feira à noite, passando por uma das muitas urnas coletando votos antecipados para as eleições de meio de mandato.

O motorista, um homem que se recusou a dar seu nome, disse que havia feito uma aprovação no local de votação como parte de um esforço voluntário para parar certos tipos de fraude eleitoral que cativou a extrema direita, embora não haja evidências que realmente aconteceram. Ele disse que foi a segunda noite seguida que ele dirigiu através da caixa, desta vez depois de levar seus dois filhos, que permaneceram no banco de trás, para jantar sushi.

Ele disse que esperava pegar alguém deixando “100 cédulas ou 50 cédulas”. Ninguém sabia.

Na noite de quarta-feira, a NBC News contou com pelo menos nove pessoas assistindo às urnas em Mesa, uma pequena parte do que se tornou um esforço crescente de alguns conservadores para monitorar as pesquisas na esperança de detectar fraude eleitoral. Algumas pessoas vigiaram a caixa de correio usando uniformes e máscaras militares sobre seus rostos, provocando queixas ao Secretário de Estado do Arizona. A NBC News não observou nenhuma arma.

Nenhuma fraude de caixa de correio foi encontrada em quantidades significativas. Mas isso não impediu que teorias conspiratórias sobre “mulas votantes”, que supostamente secretamente derrubam centenas de cédulas falsas no meio da noite em caixas de correio ou locais de votação em todo o país, de assumir partes pró-Trump da internet. A teoria da conspiração teve seu maior impulso com o filme de propaganda amplamente desmascarado “2.000 Mulas”, que alega que tais mulas de alguma forma mudaram o resultado da eleição de 2020, embora repetidas contagens manuais de cédulas recertificaram os resultados.

Teorias conspiratórias inspiraram ação. Usuários da plataforma truth social, de propriedade da Trump Media & Technology Group, têm discutido a formação de “festas de mulas” ou “backdoors de caixa de correio” desde pelo menos o final de julho, buscando organizar voluntários para proteger caixas de correio. Nessa plataforma, a conta do ex-presidente compartilhou postagens de usuários que defendem a vigilância das caixas de correio, incluindo a caixa de correio de Mesa.

Uma organização, a Clean Elections USA, tem pressionado os partidários de Trump na Truth Social a criar “partidos eleitorais” para monitorar caixas de correio em todo o país por “mulas” suspeitas desde agosto.

O homem que falou com a NBC News disse que falou com duas mulheres que estavam vendo a caixa de correio por comportamento suspeito e que lhe disseram para se inscrever em uma programação online através da Clean Elections USA.

Uma captura de tela da conta do ex-presidente compartilhando um post de Melody Jennings.
Uma captura de tela da conta do ex-presidente compartilhando um post de Melody Jennings.@TrumperMel via Twitter

A organização, fundada por Tulsa, Oklahoma, a ministra Melody Jennings, uma influenciadora social da verdade, foi processada esta semana pela Aliança do Arizona para americanos aposentados e votação latina por se envolver em “conduta que claramente pretende intimidar”.

Jennings, que se intitulou @TrumperMel seus 35.000 seguidores no Truth Social, não respondeu aos pedidos de comentário. Ela se distanciou de comportamento ilegal em caixas de correio em um post na terça-feira.

“Qualquer um que não cumpra a lei em um site de caixa de correio é imediatamente dissociado das Eleições Limpas dos EUA”, escreveu Jennings.

Os esforços da caixa de correio vêm em meio a uma crescente preocupação nacional sobre as eleições de meio de mandato e como os partidários da conspiração de Trump poderiam interferir em processos legítimos de votação. O Secretário de Estado do Arizona já apresentou seis relatórios de possível intimidação de eleitores à polícia.

Enquanto o grupo de Jennings capitalizava um movimento de tendência, seu grupo não criava o conceito de porta-malas de caixa de correio.

Em 31 de maio, cerca de um mês antes das primárias que ela finalmente ganharia, a candidata republicana a governadora do Arizona Kari Lake disse aos telespectadores em uma transmissão de direita antes de uma audiência no Senado estadual que “dormiremos ao lado dessas caixas de correio”. Ela acrescentou: “Estou desdobrando meu saco de dormir.”

A ideia de observação organizadaCaixas de correio ganharam força um mês depois em uma série de posts em Truth Social.

Um membro anônimo da Truth Social com 96 seguidores recomendou “festas de bastidores” em uma resposta a Seth Keshel, um influenciador pró-Trump que bloga e faz discursos públicos sobre a falsa crença de que a eleição de 2020 foi roubada.

Keshel “refactou” o post, que é o recurso de compartilhamento do Truth Social, para seus mais de 50 mil seguidores em 22 de julho, acrescentando: “Eu também gosto dessa ideia. Festas patrióticas de toda a noite em TODAS AS CAIXAS DE CORREIO na América. O post de Keshel rapidamente pegou fogo na internet pró-Trump, de acordo com dados compartilhados com a NBC News pela Pyrra Technologies, uma empresa de mídia social e monitoramento da dark web.

Em poucas horas, o post foi compartilhado por influenciadores no Telegram que apoiaram a mensagem, instando Keshel a ter um “futuro pow-wow no Arizona, em outubro de votação antecipada”.

Alguns usuários da Truth Social decidiram não esperar pela eleição geral. Uma conta deletada da Truth Social em homenagem ao slogan de QAnon “Where We Go One We Go All” postou uma foto de uma festa de backdoor fora de uma caixa de correio do Arizona em 29 de julho, quando a votação antecipada estava disponível nas primárias do governador e do Senado.

Os usuários da Truth Social começaram a pedir mais “festas de mulas” em todo o estado, levando a um artigo de 1º de agosto no site de extrema-direita The Gateway Pundit. Estimulada pela cobertura positiva, a ideia tornou-se popular nas mídias sociais pró-Trump no dia seguinte em outras plataformas pró-Trump, como Gettr, TheDonald e QAnon message board TheGreatAwakening.

“As coisas dispararam no momento em que o Gateway Pundit cobriu o primeiro backdoor”, disse Welton Chang, CEO da Pyrra.

Keshel disse à NBC News que, embora ele nunca tenha ido a uma festa de caixa de correio, ele mantém sua ideia original.

“Quanto às festas na porta traseira em cada caixa de correio: por que não?” Keshel disse, reiterando que os observadores de caixas de correio não devem se envolver em qualquer comportamento ilegal.

“Se alguém precisa de muita privacidade para visitar uma urna para deixar um envelope selado, deve ser um bom sinal de que algo desagradável está acontecendo”, disse ele.

Eric H. Spencer, ex-diretor de eleições estaduais, disse à NBC News que legalmente, “não há teste objetivo para intimidação” nas caixas de correio, mas, segundo ele, a intimidação dos eleitores “é quando a combinação de várias circunstâncias diferentes se une e cria um sentimento geral que faz com que o eleitor seja impedido de querer votar”.

Spencer disse que os guardas da caixa de correio usando uniformes são “um dos exemplos mais claros de que a conduta poderia ter passado dos limites para intimidação que poderia ser ilegal”.

Este mês, a equipe de voluntários da Jennings Clean Elections USA começou a tornar a ideia de Keshel uma realidade. Em 17 de outubro, Jennings postou uma foto de um homem cujo veículo não tinha placa deixando uma única cédula, cortesia de sua “equipe de observação de caixa de correio”.

Um dia depois, ele postou uma foto de um homem que ele achou suspeito porque ele “dirigiu para trás para evitar a detecção da placa” e “saiu mostrando suas costas”.

“Alguém recebe rótulos”, escreveu ele. “Não fale com eles.”

Na terça-feira, Jennings postou fotos de uma caixa de correio aberta no Condado de Centre, Pensilvânia, escrevendo que “cidadãos preocupados foram com o xerife para abrir essas caixas lacradas” e descobriu “10 cédulas já na caixa”.

Michael Pipe, que como presidente do Conselho de Comissários do Condado supervisiona as eleições no Condado de Centre, disse em um e-mail que, devido à “excitação, interesse e participação nas Eleições Gerais de 2022 estão no teto”, alguns eleitores votaram antes de serem oficialmente abertos.

“Tivemos um punhado de eleitores que estavam excessivamente ansiosos e prematuramente depositaram sua cédula de e-mail ou ausente em nossas caixas de correio. Vamos identificar maneiras de evitar isso para eleições futuras”, disse ele.

Pipe disse que se as cédulas foram inseridas “antes da abertura oficial de uma caixa de correio, então a Equipe de Instalação devolve as cédulas ao Escritório de Eleições”. Essas cédulas são então “segregadas até o julgamento em uma futura reunião pública do Conselho De Eleições do Condado de Centro”.

Jennings, com a ajuda de vários influenciadores QAnon em Truth Social, continuou a empurrar o Teoria da conspiração do Condado de Centre durante a semana.

“Somos um exército”, disse Jennings no podcast do Connecticut Centinal, um site de direita. “Somos mais do que eles. Nós vamos fazer isso.

Ben Collins informou de Nova York, e Vaughn Hillyard de Mesa, Arizona.

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