Grupo anti-vacina da Europa prospera online, frustra esforço técnico

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Preocupado com o número de pacientes COVID-19 não vacinados que apareceram em seu hospital, o médico francês se conectou ao Facebook e postou um vídeo pedindo que as pessoas se vacinassem.

Ele logo foi cercado por dezenas, depois centenas, depois mais de 1.000 mensagens de ódio de um grupo extremista antivacina conhecido como V_V. O grupo, ativo na França e na Itália, tem assediado médicos e funcionários da saúde pública, vandalizado escritórios do governo e tentado interromper as clínicas de vacinação.

Alarmado com o abuso de sua plataforma, o Facebook lançou várias contas ligadas ao grupo em dezembro passado. Mas isso não impediu V_V, que continua a usar o Facebook e outras plataformas e, como muitos grupos antivacinas em todo o mundo, expandiu seu portfólio para incluir o negacionismo das mudanças climáticas e as mensagens antidemocráticas.

“Vamos levá-los para casa, eles não têm mais que dormir”, lê um post do grupo. “Lute conosco!”, diz outro.

A natureza em grande parte descontrolada dos ataques aos benefícios indiscutíveis para a saúde da vacina destaca os limites claros de uma empresa de mídia social para frustrar até mesmo o tipo mais destrutivo de desinformação, particularmente sem esforço agressivo sustentado.

Pesquisadores da Reset, uma organização sem fins lucrativos com sede no Reino Unido, identificaram mais de 15.000 posts abusivos ou cheios de desinformação no Facebook a partir de V_V, atividade que atingiu o pico na primavera de 2022, meses após a plataforma anunciar suas ações contra a organização. Em um relatório sobre as atividades da V_V, os pesquisadores da Reset concluíram que sua presença contínua no Facebook levanta “questões sobre a eficácia e consistência da intervenção autorrenotada de Meta”.

A Meta, empresa-mãe do Facebook, disse em resposta que suas ações de 2021 nunca tiveram a intenção de remover todo o conteúdo V_V, mas remover contas consideradas envolvidas no assédio coordenado. Depois que a Associated Press notificou o Facebook sobre as atividades contínuas do grupo em sua plataforma, ela disse que removeu mais 100 contas esta semana.

Meta disse que está tentando encontrar um equilíbrio entre remover conteúdo de grupos como V_V que claramente violam regras contra assédio ou desinformação perigosa, sem silenciar usuários inocentes. Isso pode ser particularmente difícil quando se trata da questão controversa das vacinas.

“Este é um espaço altamente conflituoso e nossos esforços estão em andamento: desde nossa queda inicial, tomamos inúmeras medidas contra as tentativas de retorno desta rede”, disse um porta-voz da Meta à AP.

V_V também está ativa no Twitter, onde os pesquisadores do Reset encontraram centenas de contas e milhares de posts do grupo. Muitas das contas foram criadas logo após o Facebook tomar medidas sobre o programa no inverno passado, reset descobriu.

Em resposta ao relatório do Reset, o Twitter disse que tomou medidas de execução contra várias contas ligadas a V_V mas não detalhou essas ações.

V_V provou ser especialmente resistente aos esforços para detê-lo. Nomeado após o filme “V for Vendetta”, no qual um homem solitário e mascarado busca vingança contra um governo autoritário, o grupo usa contas falsas para evitar a detecção, e muitas vezes coordena suas mensagens e atividades em plataformas como o Telegram que não possuem políticas de moderação mais agressivas do Facebook.

Essa adaptabilidade é uma das razões pelas quais tem sido difícil parar o grupo, de acordo com Jack Stubbs, pesquisador da Graphika, uma empresa de análise de dados que tem acompanhado as atividades de V_V.

“Eles entendem como a internet funciona”, disse Stubbs.

Graphika estimou que a adesão do grupo seria de 20.000 até o final de 2021, com um núcleo menor de membros envolvidos em seus esforços de assédio online. Além da Itália e da França, a equipe de Graphika encontrou evidências de que V_V está tentando criar capítulos na Espanha, Reino Unido, Irlanda, Brasil e Alemanha, onde um movimento anti-governo semelhante conhecido como Querdenken está ativo.

Grupos e movimentos como V_V e Querdenken têm alarmado cada vez mais os pesquisadores da aplicação da lei e do extremismo que dizem que há evidências de que grupos de extrema-direita estão usando ceticismo sobre o COVID-19 e vacinas para expandir seu alcance.

Cada vez mais, esses grupos são passando do assédio online para a ação do mundo real.

Por exemplo, em abril, V_V usou o Telegram para anunciar planos para pagar uma recompensa de € 10.000 a vândalos que pintaram o símbolo do grupo (dois V vermelhos em um círculo) em prédios públicos ou clínicas de vacinas. O grupo então usou o Telegram para espalhar fotos do vandalismo.

Um mês antes de o Facebook agir em V_V, a polícia italiana invadiu as casas de 17 ativistas antivacinas que haviam usado o Telegram para ameaçar figuras do governo, médicos e da mídia. por seu apoio percebido às restrições COVID-19.

As empresas de mídia social têm lutado para responder a uma onda de desinformação sobre vacinas desde o início da pandemia COVID-19. No início desta semana, o Facebook e o Instagram suspenderam a Children’s Health Defense, uma influente organização antivacina liderada por Robert Kennedy Jr.

Uma das razões é o difícil ato de equilíbrio entre moderar conteúdo nocivo e proteger a liberdade de expressão, de acordo com Joshua Tucker, da Universidade de Nova York, que co-dirige o Centro de Mídia Social e Política da NyU e é conselheiro sênior da Kroll, uma empresa de consultoria tecnológica, governamental e econômica.

Atingir o equilíbrio certo é especialmente importante porque as mídias sociais se tornaram uma fonte chave de notícias e informações em todo o mundo. Deixa muito conteúdo ruim e os usuários podem ser mal informados. Remova demais e os usuários começarão a desconfiar da plataforma.

“É perigoso para a sociedade nos movermos em uma direção onde ninguém sente que pode confiar na informação”, disse Tucker.

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