Internet via satélite de Elon Musk voa sob o radar em escolas públicas de todo o país

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Ele disse que os cabos de fibra óptica fixa ainda são a melhor opção para a maioria das pessoas em casa por causa do custo e confiabilidade, mas fora do caminho batido, o Starlink pode ser a opção mais barata ou a única opção rápida para o futuro previsível, disse ele.

“Eu não ficaria surpreso se houvesse 1 milhão de casas para as quais a Starlink seria uma boa solução, e poderia ser maior”, disse ele, sem incluir casas fora dos Estados Unidos ou clientes não residenciais.

O Starlink evita a necessidade de infraestrutura de fibra fixa usando satélites para fornecer Internet sem fio. Embora não seja a primeira empresa a oferecer tal serviço, ela rapidamente se tornou uma das líderes do setor, com cerca de 3.000 satélites agora em órbita e planos para até 12.000 no total. Ele também recebeu aplausos por seu trabalho para levar o serviço de Internet aos ucranianos durante seus esforços contínuos para repelir uma invasão russa.

Starlink teve seus desafios. A empresa sofreu um golpe no mês passado quando os reguladores federais cancelaram um plano para colocar quase US$ 900 milhões no serviço.

Escolas com dinheiro para gastar têm sido um ponto brilhante. No sudoeste da Virgínia, cerca de 400 famílias com 640 estudantes espalhados por vários condados estão usando o Starlink através de seus sistemas escolares locais, de acordo com o Appalachian Council for Innovation, um grupo local que apoia a indústria tecnológica e a educação.

Eles normalmente não tinham acesso confiável à internet banda larga anteriormente ou não podiam pagar, e a pandemia do coronavírus enfatizava a necessidade.

“Precisávamos de uma solução que atendesse os alunos e os atendesse agora. Não tivemos tempo de esperar que a fibra terrestre fosse colocada”, disse Scott Kiser, diretor de tecnologia da escola em Wise County, Virginia.

O governo estadual da Virgínia contribuiu com $500.000 para compensar o custo. Os condados locais também contribuíram, mas não está claro quanto tempo o estado ou os condados continuarão a fazê-lo.

“Do jeito que está agora, a bolsa comprou equipamentos e uma assinatura de dois anos, então há mais um ano antes que isso acabe”, disse Donald Purdie, ex-presidente do Conselho apalachiano de Inovação e gerente de programas de seu projeto Starlink.

Depois disso, cada residente será responsável por suas próprias taxas mensais para a Starlink ou as autoridades locais encontrarão outra fonte de dinheiro. “Não há resposta no momento”, disse ele.

Há alguma esperança de que, embora a Starlink forneça uma solução provisória, a infraestrutura de banda larga fixa continuará a se expandir com US$ 42 bilhões em novos gastos de capital. No cenário mais otimista, os clientes rurais da internet, incluindo distritos escolares, finalmente têm mais opções sobre como gastar seu dinheiro de banda larga, seja na internet via satélite ou no cabo de fibra óptica.

“Quem tem a melhor ratoeira?” Purdie disse. “O mercado determinará isso.”

O serviço de Internet Kuiper da Amazon é um potencial concorrente do Starlink. Disse que planeja lançar seus primeiros satélites até o final deste ano.

A entrada da Starlink em distritos escolares rurais em todo o país tem recebido pouca atenção. A empresa mencionou isso ao passar vídeos online, e a mídia local relatou projetos individuais.

Bianca Reinhardt, gerente de vendas da Starlink, disse à NBC News em uma entrevista que distritos escolares e condados têm sido uma prioridade para o serviço desde que foi lançado no início da pandemia Covid-19.

“As escolas estavam realmente fechadas, então ter internet em casa tornou-se uma necessidade de realmente participar da escola”, disse Reinhardt. “Por isso, focamos muito trabalhando com os distritos escolares para conectar os alunos em casa.”

Bianca Reinhardt, da SpaceX, e Lauren Dreyer, da SpaceX, discutem starlink com o repórter da NBC News Cal Perry.
Bianca Reinhardt, da SpaceX, e Lauren Dreyer, da SpaceX, discutem starlink com o repórter da NBC News Cal Perry.NBC Notícia

Alguns distritos escolares, disse ele, não têm opção de conectar as casas de seus alunos à internet, além de usar fundos do governo no Starlink.

Musk, a pessoa mais rica do mundo de acordo com a Bloomberg News, tem recebeu subsídios e contratos governamentais para alguns de seus outros empreendimentos, incluindo tesla e negócios de foguetes da SpaceX.

Starlink, ainda em sua infância, fez progressos em dois anos. Começou um teste público em 2020 com o slogan “melhor do que nada” e entrou em um lançamento mais amplo no ano passado, embora porque a empresa ainda esteja trabalhando para lançar satélites, nem todas as áreas do planeta têm acesso.

A empresa disse em maio que tinha mais de 400.000 assinantes em todo o mundo, e alguns investidores acreditam que o serviço Starlink poderia eventualmente ganhar mais dinheiro para a SpaceX do que seu negócio de foguetes.

O mar e o ar parecem ser os próximos. A Royal Caribbean Cruises disse na terça-feira que começaria a oferecer internet Starlink a bordo de todos os seus navios de cruzeiro, com a instalação programada para ser concluída no início do próximo ano. A Hawaiian Airlines anunciou planos para oferecer internet gratuita através do Starlink já no próximo ano. A empresa também tem um contrato de US$ 1,9 milhão com a Força Aérea dos EUA para ajudar bases na Europa e na África.

“Para internet via satélite, você tem que reunir um monte de mercados de nicho para transformá-lo em um serviço pago”, disse Harold Feld, vice-presidente sênior do Public Knowledge, um grupo de advocacia em Washington que pressiona pela expansão da banda larga e subsídios.

“Para a SpaceX, particularmente nesta fase, o fato de que eles podem perseguir vários desses mercados difíceis de servir é uma enorme vantagem para sua tecnologia”, acrescentou.

Por outro lado, Feld disse que está preocupado se starlink permanecerá comprometido com distritos escolares rurais a longo prazo.

“É tudo muito bom para esses caras servir companhias aéreas, linhas de cruzeiro e veículos recreativos, mas eles têm um monte de favores regulatórios para atender à América rural, e isso deve continuar sendo seu negócio principal”, disse ele.

As pessoas passam por um foguete da SpaceX em exibição fora da sede da SpaceX em Hawthorne, Califórnia.
As pessoas passam por um foguete da SpaceX em exibição fora da sede da SpaceX em Hawthorne, Califórnia.NBC Notícia

O primeiro distrito escolar a usar o Starlink foi o Distrito Escolar Independente do Condado de Ector, no oeste do Texas, onde os braços filantrópicos das empresas locais de petróleo e gás pagaram em 2020 para levar serviço às casas dos estudantes. Agora, 130 famílias estão usando, disse Scott Muri, o superintendente, e um distrito próximo em Pecos seguiu o exemplo.

Muri disse que o distrito escolar não tem certeza se a indústria local pagará o custo indefinidamente, e está procurando outras fontes de dinheiro, incluindo a Comissão Federal de Comunicações.

“Estamos esperançosos de que nossos governos estadual e federal trabalhem para fornecer isso às famílias que não têm recursos”, disse ele.

A FCC foi a agência que no mês passado interrompeu um plano da era Trump para dar à SpaceX US$ 886 milhões para construir o Starlink em 35 estados. A comissão citou dados que mostram que as velocidades de upload no Starlink estavam diminuindo.

“Não podemos subsidiar empresas que não estão entregando as velocidades prometidas ou que dificilmente atenderão aos requisitos do programa”, disse a presidente da FCC, Jessica Rosenworcel, em comunicado na época.

Pelo menos alguns usuários do Starlink estão satisfeitos com as velocidades, especialmente em comparação com outras opções, e desde que o preço seja competitivo.

“Foi uma mudança de vida para nós”, disse Brandon Honaker, um instrutor universitário comunitário que recebeu o Starlink em outubro de 2021 com duas crianças na escola na zona rural do condado de Tazewell, Virginia.

“Se a fibra entrasse e se expandisse em nossa área, eu consideraria mudar para fibra dependendo do preço”, disse ele, “mas honestamente, a Starlink faz tudo o que precisamos que ela faça”

David Ingram informou de São Francisco. Kailani Koenig e Cal Perry reportaram de Cuba, Novo México e Hawthorne, Califórnia.

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