Planeta do tamanho da Terra é descoberto vagando pela Via Láctea

Planeta do tamanho da Terra é descoberto vagando pela Via Láctea

Uma equipe liderada por astrnomos da Universidade de Varsvia, na Polnia, relatou nesta quinta-feira (29) uma descoberta empolgante: um pequeno corpo celeste vagando solitrio pela Via Lctea. Trata-se de um possvel ‘planeta errante’ de propores parecidas com as da Terra, o menor desse gnero a ser capturado por um telescpio terrestre at hoje.

“Nossa descoberta demonstra que planetas errantes de massa reduzida podem ser detectados e caracterizados utilizando telescpios terrestres”, afirmaAndrzej Udalski, coautor do artigo que descreve o candidato a exoplaneta, publicado no Astrophysical Journal Letters.

Por que a descoberta empolga?

Quando pensamos em planetas, certo imaginar que eles estejam orbitando uma estrela central massiva, como a Terra faz com o Sol. Entretanto, isso no se aplica a todos os casos – os planetas errantes recebem este nome justamente por vagarem soltos na Via Lctea, isto , sem orbitar estrela alguma.

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Ilustrao conceitual de um planeta errante vagando pelo espao. Imagem: Wikimedia Commons

O fato que os cientistas costumam identificar exoplanetas por meio de uma tcnica chamada “mtodo de trnsito”. De forma bem simples, ela funciona da seguinte maneira: quando um corpo celeste passa em frente sua estrela central, a fonte de luz oscila e fica mais fraca, j que um objeto escuro bloqueia parte da viso.

Naturalmente, essa tcnica no tem nenhuma utilidade quando se trata de planetas errantes. Por isso, por mais que os cientistas estimem que eles sejam comuns no universo, extremamente raro que se consiga identific-los.

Microlente gravitacional

A equipe deUdalski, ento, utilizou um mtodo fundamentalmente oposto ao de trnsito para capturar o viajante. Em vez de observar a reduo do brilho de uma estrela, eles se atentaram sua amplificao, por meio de uma tcnica chamada “microlente gravitacional”.

A grosso modo, quando um corpo celeste est suficientemente alinhado entre a perspectiva do observador e uma estrela, seu campo gravitacional pode atuar como uma “lente”, intensificando o brilho da estrela em questo.

“As chances de observar esses eventos so extremamente reduzidas porque trs objetos [a fonte de luz, a lente e o observador] devem estar quase perfeitamente alinhados”, explica o autor principal do estudo, Przemek Mroz.

“Se observssemos apenas uma estrela fonte, teramos de esperar quase um milho de anos para ver o planeta agindo como microlente”.

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Concepo artstica do fenmeno de microlente gravitacional.Imagem: Jan Skowron/Observatrio Astronmico da Universidade de Varsvia

Por isso, os pesquisadores acompanhavam o brilho de diversas estrelas ao mesmo tempo por meio de instrumentos do Observatrio Las Campanas, no Chile. O candidato a exoplaneta foi batizado comoOGLE-2016-BLG-1928, e seu evento de observao durou aproximadamente 42 minutos, um dos mais curtos j registrados com a tcnica de microlente.

Os clculos da equipe sugerem que a massa do corpo celeste est entre a de Marte e a da Terra, e que provavelmente ele vaga mais prximo do planeta vermelho que daqui.

Via: Space

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