Telescópio mundialmente renomado de Porto Rico não será reconstruído após colapso

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SAN JUAN, Porto Rico — A Fundação Nacional de Ciência anunciou quinta-feira que não reconstruirá um renomado radiotelescópio em Porto Rico, que era um dos maiores do mundo até o colapso há quase dois anos.

Em vez disso, a agência emitiu um pedido para a criação de um centro educacional de US$ 5 milhões no site que promoveria programas e parcerias relacionadas à ciência, tecnologia, engenharia e matemática. Também busca a implementação de um programa de pesquisa e desenvolvimento da força de trabalho, com o centro programado para ser inaugurado no próximo ano na cidade montanhosa do norte de Arecibo, onde o telescópio já foi localizado.

A solicitação não inclui suporte operacional para a infraestrutura atual no local que ainda está em uso, incluindo um radiotelescópio de 12 metros ou a instalação Lidar, que é usada para estudar a atmosfera superior e a ionosfera para analisar dados de cobertura de nuvens e precipitação.

A decisão foi lamentada por cientistas de todo o mundo que usaram o telescópio no Observatório de Arecibo durante anos para procurar asteroides, planetas e vida extraterrestre. O prato de 305 metros de largura também apareceu no filme “Contact” de Jodie Foster e no filme “GoldenEye”, de James Bond.

O prato refletor e a plataforma de 900 toneladas que pendiam 450 pés acima dele anteriormente permitiram que os cientistas rastreassem asteroides em direção à Terra, realizassem pesquisas que levaram a um Prêmio Nobel e determinassem se um planeta é potencialmente habitável.

“Entendemos o quanto o site significou para a comunidade”, disse Sean Jones, vice-diretor da diretoria de ciências matemáticas e físicas da NSF. “Se você é um astrônomo de rádio, provavelmente passou algum tempo de sua carreira em Arecibo.”

Mas toda a investigação terminou abruptamente quando um cabo auxiliar quebrou em agosto de 2020, quebrando um buraco de 30 metros na placa e danificando a cúpula acima dela. Um cabo principal quebrou três meses depois, levando a NSF a anunciar em novembro de 2020 que estava fechando o telescópio porque a estrutura era muito instável.

Especialistas suspeitam que um possível erro de fabricação causou a quebra do cabo, mas funcionários da NSF disseram na quinta-feira que a investigação ainda está em andamento.

Jones disse em uma entrevista por telefone que a decisão de não reconstruir o telescópio é em parte porque o governo dos EUA tem outras instalações de radar que podem fazer parte da missão que Arecibo já fez. Ele acrescentou que a NSF também prevê um contrato de manutenção de cinco anos para manter o local aberto, o que custaria pelo menos US$ 1 milhão por ano.

“Este é um momento crucial. O componente educacional é muito importante”, disse James Moore, vice-diretor de educação e recursos humanos da NSF.

Ele disse por telefone que uma das prioridades da agência é tornar o STEM mais acessível e inclusivo e que a escola proposta atenderia a essa necessidade.

“É uma maneira de aumentar algumas das coisas que os jovens estão recebendo em suas escolas ou não estão recebendo”, disse ele.

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