Tesla enfrenta investigação criminal dos EUA sobre alegações de carros autônomos, dizem fontes

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A Tesla está sob investigação criminal nos Estados Unidos por alegações de que os veículos elétricos da empresa podem dirigir sozinhos, disseram três pessoas familiarizadas com o assunto.

O Departamento de Justiça dos EUA iniciou a investigação não revelada no ano passado após mais de uma dúzia de acidentes, alguns deles fatais, envolvendo o sistema de assistência ao motorista da Tesla Autopilot, que foi ativado durante os acidentes, disseram as pessoas.

Já em 2016, os materiais de marketing da Tesla têm divulgado as capacidades do Piloto Automático. Em uma teleconferência naquele ano, Elon Musk, CEO da montadora do Vale do Silício, o descreveu como “provavelmente melhor” do que um motorista humano.

Tesla Motors Inc. testa tecnologia de condução autônoma
Um funcionário dirige um veículo elétrico Tesla Model S equipado com hardware e software autopilot em Amsterdã em 2015.Jasper Juinen/Bloomberg via arquivo Getty Images

Na semana passada, Musk disse em outra chamada que a Tesla lançaria em breve uma versão melhorada do software “Full Self-Driving” que permite que os clientes viajem “para o seu trabalho, para a casa de seus amigos, para o supermercado sem que você toque na roda”.

Um vídeo atualmente no site da empresa diz: “A pessoa no banco do motorista só está lá por razões legais. Ele não está fazendo nada. O carro dirige sozinho.

No entanto, a empresa também alertou explicitamente os motoristas para manterem as mãos no volante e manterem o controle de seus veículos enquanto usam o Piloto Automático.

A tecnologia da Tesla foi projetada para ajudar na direção, frenagem, excesso de velocidade e mudanças de faixa, mas suas características “não tornam o veículo autônomo”, diz a empresa em seu site.

Tais avisos podem complicar qualquer caso que o Departamento de Justiça queira arquivar, disseram as fontes.

A Tesla, que dissolveu seu departamento de relações com a mídia em 2020, não respondeu às perguntas escritas da Reuters na quarta-feira. Musk também não respondeu a perguntas escritas em busca de comentários. Um porta-voz do Departamento de Justiça se recusou a comentar.

Musk disse em uma entrevista ao Automotive News em 2020 que os problemas do Piloto Automático provêm de clientes que usam o sistema contrário às instruções da Tesla.

Os reguladores de segurança federais e da Califórnia já estão investigando se as alegações sobre as capacidades do Piloto Automático e o design do sistema imbuem clientes com uma falsa sensação de segurança, induzindo-os a tratar a Tesla como carros verdadeiramente sem motorista e se tornarem complacentes ao volante com consequências potencialmente mortais.

A investigação do Departamento de Justiça potencialmente representa um nível mais sério de escrutínio devido à possibilidade de acusações criminais contra a empresa ou executivos individuais, disseram pessoas familiarizadas com a investigação.

Como parte da investigação mais recente, os promotores do Departamento de Justiça em Washington e São Francisco estão examinando se a Tesla enganou consumidores, investidores e reguladores ao fazer alegações infundadas sobre as capacidades de sua tecnologia de assistência ao motorista, disseram as fontes.

Os funcionários que conduzem sua investigação poderiam, em última análise, apresentar acusações criminais, pedir sanções civis ou encerrar a investigação sem tomar nenhuma ação, disseram eles.

A investigação do Piloto Automático do Departamento de Justiça está longe de recomendar qualquer ação, em parte porque está competindo com duas outras investigações do Departamento de Justiça envolvendo Tesla, disse uma das fontes. Os investigadores ainda têm muito trabalho a fazer e nenhuma decisão sobre as acusações é iminente, disse essa fonte.

O Departamento de Justiça também pode enfrentar desafios na construção de seu caso, disseram as fontes, por causa dos avisos de Tesla sobre a dependência excessiva do Piloto Automático.

Por exemplo, depois de dizer ao investidor que a Teslas viajaria em breve sem que os clientes tocassem nos controles, Musk acrescentou que os veículos ainda precisavam de alguém no banco do motorista. “Como se não estivéssemos dizendo que está pronto para ter ninguém por trás disso.Lante”, disse ele.

O site da Tesla também adverte que, antes de habilitar o Piloto Automático, o piloto deve primeiro concordar em “manter as mãos no volante o tempo todo” e sempre “manter o controle e a responsabilidade pelo seu veículo”.

Barbara McQuade, uma ex-promotora federal em Detroit que processou empresas automobilísticas e funcionários em casos de fraude e não está envolvida na investigação atual, disse que os investigadores provavelmente precisariam descobrir evidências, como e-mails ou outras comunicações internas mostrando que Tesla e Musk fizeram declarações enganosas sobre as capacidades do Piloto Automático de propósito.

Múltiplas sondas

A investigação criminal do Piloto Automático se soma às outras investigações e questões legais envolvendo Musk, que se tornou a batalha judicial no início deste ano depois de abandonar uma aquisição de US$ 44 bilhões da gigante de mídia social Twitter Inc, apenas para reverter o curso e proclamar excitação sobre a aquisição iminente.

Em agosto de 2021, a Administração Nacional de Segurança no Trânsito dos EUA abriu uma investigação sobre uma série de acidentes, um deles fatal, envolvendo Teslas equipados com piloto automático colidindo com veículos de emergência estacionados.

Funcionários da NHTSA intensificaram em junho sua investigação, que abrange 830.000 Teslas no Piloto Automático, identificando 16 acidentes envolvendo carros elétricos da empresa e socorristas estacionários e veículos de manutenção rodoviária. A mudança é um passo que os reguladores devem dar antes de solicitar uma retirada. A agência não fez comentários imediatos.

Em julho deste ano, o Departamento de Veículos Automotores da Califórnia acusou a Tesla de falsamente anunciar sua capacidade de piloto automático e condução autônoma completa como controle de veículos autônomos. Tesla apresentou documentos à agência que busca uma audiência sobre as alegações e indicou que pretende se defender delas. O Detran disse em nota que está atualmente em fase de descoberta do procedimento e se recusou a comentar mais.

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